Rev  John  Blackadder  

John  Blackadder  was  one  of  the  most  zealous  and  popular of  the  Covenanter`s  field  preachers  and  preached at  many  conventicles, often  in  the  companionship  of  John Welch  of  Irongray, the great grandson  of  John  Knox.

 Like many  of  the other Covenanter  ministers  Blackadder  came  from a  reasonably  well  off family -  the  Blackadders  of  Tulliallan,  Perthshire, and  of  a  distinguished  line  of  fighters. The  original  home  was  in  Berwickshire  where  in  the  15th century his  forebear  was  Cuthbert  Blackadder  who, with  his  seven  sons, were  called   The  Black  Band of the Blackadders   and  fought  valiantly  for  the  Lancastrians   ( Red  Rose )  against  the  Yorkists  ( White Rose). Three  of  the  sons  and  Cuthbert  died  at  the  battle  of  Bosworth  on 22 August 1485 but  because  of  their  bravery  King James  of  Scotland  granted  their  heirs  the  unique privilege  of  carrying  on  their  shields  the  two  roses. The  Berwickshire  branch  lost  its  dominating  position and  younger  sons  acquired  by  marriage  the  estates  of  Tulliallan  in  Perthshire. John  Blackadder   was  in  later  life  entitled  to  the  title of a  baronetcy  and  the  carriage  of  the  badge  of  honour awarded  the  family, but he chose not to do so.

 John Blackadder  was born  in  December  1615 and educated  at  Glasgow  University  where  his  uncle, the  Rev  Dr  Strang, was  the  Principal.  He  spent  many  years  travelling  the  country  preaching  and  was  thirty seven  years  old  when he was  ordained  minister of  the  parish  of  Troqueer  in  the  Stewartry  of  Kirkcudbrightshire  in  1652. He  had  7  children  of  whom  his  eldest  son, Dr  Blackadder  and  his  second  son  suffered  imprisonment  several  times. His  fifth  son  was  a  brave  and  daring  soldier who had joined  the  Cameronian  regiment  as  a  cadet  in  1689  and  served  with  the  colours under  John, Duke of  Marlborough , in  Flanders  and  Germany. He  retired  from  the  army  as   Lieutenant Colonel of  the  26th or  Cameronian  Regiment , was  Deputy  Governor  of  Stirling  Castle. in 1711,  and  died  aged  sixty  five  in 1729.

 Blackadder  worked  hard  for  the  common  people of  his  parish  who  were  backward  and ignorant  and  some  practiced  `popery`. However, by  patient  application , home  visiting, encouraging  education and  reading the  Bible;  and  preaching  twice  on  the Sabbath  he  gradually  brought  his  congregation  together.  But  along  with  some  300  other  ministers  he  was  ejected from  his  living  in 1662. - and  his  family  physically  so  in  his  absence by  no  less a  person  than  Sir  James  Turner, later to be captured by  the  Pentland  rebels.

 Blackadder  had  heard  that  he  was  to  be  arrested  and  had  gone  to  nearby  Dumfries  when  soldiers  arrived  at  his  home  and  foreced  his  wife  and  children  to leave  the  house  and  seek  cover  in  the  Parish of Glencairn.  In 1665  another  attempt  to  seize  him  failed  because  he  and  his  wife  were  safe  in  Edinburgh  but, again  in  his  absence, the  children  were  turned  out  of  their  beds  and  his  house  ransacked, the brave troopers  even  stabbing  at  the  beds  with  their  swords while  uttering  threats  to  roast  the  children  on  the  fire. In  the  confusion  a  ten  year  old  son  escaped  and  ran  in  his  nightshirt   to the  Bridgend  of  Mennihyvie  ( Moniave)  where  he was  found  asleep  at  the  village  cross  the following morning.

He  belonged  to  a  more  moderate  section  of  the  Presbyterians; disapproving  of  the  Indulgence  which  aimed  to  lure  ministers  back  to  a  modified  form  of  service. But  he  was  unhappy  at  the  use  of  force and  as  a  result  he  was  not  at  any  of  the  encounters  with  the  royalist  soldiers. Perhaps  importantly, he  did  not accept  the  die  hard  position  adopted  by  Richard  Cameron  in  the  Sanquhar  Declaration. Almost  contradictory  is  that  he  was  among  the  ministers  who  encouraged  the  hard  core  of  prisoners  held  in  the  Greyfriars  Prison  not  to  sign  bonds  for  good  behaviour. The  leader  of  the  prisoners, a  Robert  Garnock, a blacksmith  from  Stirling  was  influenced  by a letter  from  Blackadder but  was hanged  for  his  resistance

 He  did  not  at  first  commence  field  preaching  and  kept  a  low  profile  for  some  time but  the  barbarous  behaviour  of  the  troopers seemed  to  convince  Blackadder  that an offensive  was  needed . He soon  became  prominent  amongst  the  field  preachers  and  helped  organise  conventicles.  Under  his  influence  there  emerged  an  underground  church  with  regular  committee  meetings  and  even  its  own  church  court. From  the  government  view  point  he  was  becoming  a  dangerous  nuisance  since  he  also  preached in  private  houses  which  were  more  difficult  to  detect  and  meant  that  persons  of  influence  were  being  drawn to congregations.

 He  preached wherever  and  whenever  opportunity  afforded  itself, whether  in houses  or  fields  for  some  twenty  years. He  ranged  far  afield  to  Fifeshire, the  Lothians, Lanarkshire, in  Carrick  and  Cunningham  in Ayrshire  and  among  the  hills  of  Galloway. During  this  time  he  preached  at  Fenwick in January 1669  where  there  had  been  no  Presbyterian  teaching  since  the  Pentland  Rising  three  years  before. He  established  a  new  congregation  at  Bo`ness  and  had  a  crowd  of  1200  hanging  on  his  every  word  at  Paisley. At  Dunscore  in  the  midst  of  deep  snow  it  is  said  that  he sat  on  a  chair  in  the  open  and  preached  to  the  populace  who  pulled  up  lumps  of  heather on  which  to  sit  and  listen.

 At  the  Hill of  Beath  near  Dunfermline  in the  summer  of  1670  he  and  John Dickson  preached  to  a  large  crowd  during  which  a  lieutenant  in  the   militia road  up, dismounted  and  listened  to  the  sermon which  then  happened  to  be  about  brotherly  love  and  was  not  treasonable. Being  satisfied  the  lieutenant  went  to  remount  and  was  surrounded  by  beligerent  members of the congregation. Blackadder  stopped  his  sermon  and  intervened, allowing  the  soldier  to  be  on  his  way.  This  conventicle  is  also  remembered  as  one  of  the  first at  which  people  carried  pistols and  swords  for  defence, so  it  was  a  lucky  lieutenant  who  rode  away  unscathed.  It  says  something  of  the  demand  on  the  physical  man  that  Blackadder took  over  seven  hours  to  ride  home  from  this  conventicle  , having  to go the long  way  round  via  Stirling, as  there  was  no  boatman  to  take  him across  the  estuary  from  Dunfermline to Edinburgh.

Blackadder preached  with  the  outed  John  Welch  of  Irongray  on  several occasions, notably  so in 1678 at  what  have  been  called  the  Communion Stones  at  Skeoch  Hill  near  Irongray .  Here  rows  of  stones  in an  ampitheatre  in  the  hills  are  a  natural setting, surrounded  by  high  hills  from  which  look outs  could  keep  watch  for  the  troopers.. At  Skeoch  some  14,000  people  attended  over  a  period  of  three  days  and  3,000  took  Communion.  Another  remembered  Communion  was  that  at  East  Nisbet  in  the  Borders  conducted  in  idyllic  surroundings, in a  field  next  a   stream  where  sixteen  tables  were  set  up, each  seating  one  hundred  communicants,  so  that   about 3,200  took  communion  that  day.

 He  spent  some  time  in  Holland  in  1680  and  was  eventually  arrested  at  his  home  in  Edinburgh  on 6 April 1681  and  arraigned  before  General Dalzell  and  then  before  a  Committee  of  Council  who  ordered his  incarceration  forthwith. He  was  sentenced  to  imprisonment on  the  Bass  Rock  where  he  was  duly  committed the  next  day, such was there  haste  to  be  rid of him.  With  his  health  failing  a  bid  was  made  to  get  him  released  but  he  died  there  in December 1685  before this  could  be  done.  He is  buried  in  North  Berwick  churchyard  where  his  gravestone  begins  with  the  inscription:

  Here lies  the body  of  Mr  john Blackadder, minister of the Gospel at  Troqueer, in Galloway, who died  on  the Bass after five  years  imprisonment, Anno Dom 1685, and of his age sixty three years.

 A  memorial  plague  in  Troqueer parish church bears  the following  inscription:

 To  the  Glory  of  God  in memory  of
The  Reverend  John  Blackader
Born 1615
Ordained minister of the Parish of  Troqueer 1653
Extruded 1662. Outlawed for preaching in the fields 1674
Imprisoned on the Bass Rock 1681
Died after a cruel confinement 1685
Faithful unto death
Erected AD 1902.

 

 18/02/2010

Home Scottish Reformation The Covenanters Ulster Scots English Reformation European Reformation General Topics & Glossary My Books & Bibliography Contact